WASHINGTON– Han surgido señales tentativas de que la economía estadounidense se está enfriando de una manera que sería bienvenida por los combatientes de la inflación de la Reserva Federal: las empresas están publicando menos empleos disponiblesgasto del consumidor se ha resbalado y el crecimiento de los salarios, aunque sigue siendo saludable, se está desacelerando gradualmente.

Esas tendencias marcan un contraste con respecto a principios de año, cuando la contratación fue sólida y los estadounidenses seguían gastando a un ritmo sólido, factores que también pueden haber ayudado a mantener la inflación más rígida de lo que quería la Reserva Federal. Sin embargo, como la economía ya no se acelera, los economistas y los mercados financieros han comenzado a preocuparse por el escenario opuesto: ¿Qué pasa si la economía se debilita más de lo necesario para enfriar la inflación? ¿Podría eventualmente convertirse en una recesión?

El informe de empleo de Estados Unidos correspondiente a mayo, que el gobierno publicará el viernes por la mañana, puede ofrecer algunas ideas. Los economistas han pronosticado que el informe mostrará que los empleadores agregaron 180.000 puestos de trabajo en mayo, aproximadamente lo mismo que los 175.000 de abril. Se espera que la tasa de desempleo se haya mantenido en el 3,9%, lo que marcaría el vigésimo octavo mes consecutivo en el que la tasa se mantiene por debajo del 4% y sería la racha más larga desde 1953.

“Va a ser interesante entender si la economía se está quedando sin gasolina o avanzando hacia una contratación sólida en el verano”, dijo Nela Richardson, economista jefe del procesador de nóminas ADP.

Richardson habló el miércoles después de que ADP publicara su datos propios de mayoque mostró que los empleadores, excluyendo las agencias gubernamentales, agregaron 152.000 puestos de trabajo el mes pasado.

Si los datos de contratación de mayo se acercan a las previsiones de los economistas, caerían muy por debajo del aumento mensual promedio de 269.000 en los primeros tres meses de 2024. Aún así, una cifra de alrededor de 180.000 probablemente sería bienvenida como suficiente para mantener la economía creciendo sin amenazando con sobrecalentarlo. Los aumentos constantes en el número de personas con empleo respaldan el gasto de los consumidores, el principal motor de la economía.

Frank Fiorille, vicepresidente de cumplimiento y análisis de datos de Paychex, un proveedor de nómina para pequeñas empresas, dijo que la contratación en realidad se aceleró entre sus clientes el mes pasado.

“Ese tipo de pequeñas empresas familiares, de la calle principal, todavía escuchamos cosas bastante positivas”, dijo Fiorille.

Los funcionarios de la Fed examinarán los datos del viernes sobre el crecimiento del empleo y las ganancias salariales mientras consideran sus próximos pasos en materia de tasas de interés, en particular cuándo comenzar a recortar su tasa de referencia. En su lucha contra la inflación, el banco central elevó su tasa clave 11 veces a partir de marzo de 2022 hasta su máximo actual de 22 años. Cuando las autoridades se reúnan la próxima semana, están dispuestas a dejar sin cambios su tasa de referencia, pero actualizarán sus proyecciones económicas, y el presidente Jerome Powell ofrecerá una conferencia de prensa.

Cuando la Reserva Federal comenzó a aumentar agresivamente las tasas, la mayoría de los economistas esperaban que el salto resultante en los costos de endeudamiento causara una recesión y llevara el desempleo a niveles dolorosamente altos. Sin embargo, el mercado laboral ha demostrado ser más duradero de lo que casi nadie había predicho. Aun así, los estadounidenses siguen en general frustrados por los altos precios, una fuente continua de descontento que podría poner en peligro la candidatura a la reelección del presidente Joe Biden.

Y ahora, cada vez hay más señales que sugieren que el mercado laboral está volviendo a algo cercano a la normalidad prepandémica. El número de puestos de trabajo vacantes cayó bruscamente en abril por segundo mes consecutivo, según el gobierno. reportado el martes, al nivel más bajo en tres años. Aun así, las aperturas siguen muy por encima de los niveles previos a la pandemia.

Y el número de estadounidenses que están renunciando a sus empleos también ha vuelto a caer a niveles previos a la pandemia, un cambio brusco con respecto a hace dos años, cuando las renuncias se dispararon a niveles récord en la recuperación económica de la pandemia. Los trabajadores suelen renunciar cuando tienen (o creen que pueden encontrar) un trabajo nuevo, a menudo mejor remunerado, por lo que la desaceleración en las renuncias ha ayudado a enfriar el crecimiento salarial. Aumentos salariales más suaves pueden ayudar a frenar la inflación porque las empresas suelen trasladar sus mayores costos laborales a sus clientes mediante el aumento de precios.

Una razón clave por la que la economía sigue produciendo un sólido crecimiento neto del empleo es que los despidos se mantienen en mínimos históricos. Sólo 1,5 millones de personas perdieron sus empleos en abril. Esa es la cifra mensual más baja registrada (fuera del período pico de la pandemia) en datos que se remontan a 24 años atrás.

Resulta que después de luchar por cubrir puestos de trabajo durante varios años, la mayoría de los empleadores se muestran reacios a despedir trabajadores.

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