La tienda de Rambo es una de las alrededor de 45.000 empresas en la capital del estado que se han visto afectadas por estas devastadoras inundaciones. La Cámara de Gerentes de Tiendas de Porto Alegre estima que el costo total para el comercio en la ciudad fue de 487,7 millones de reales (91 millones de dólares) entre el 29 de abril y el 26 de mayo.

Las inundaciones comenzaron a finales de abril después de que lluvias torrenciales inundaran la ciudad y las montañas circundantes. Las aguas atravesaron pueblos y desembocaron en el río Guaíba, que corre junto a Porto Alegre, provocando que el agua subiera unos 5,33 metros (17,48 pies) más de lo normal, niveles nunca antes vistos.

El máximo anterior fue de 4,75 metros (15,6 pies) por encima de lo normal, establecido durante las históricas inundaciones de mayo de 1941.

Los propietarios de negocios cerca del paseo marítimo de Porto Alegre dicen que vieron crecer las aguas cada día, hasta que el río llegó a sus puertas y desembocó en sus tiendas y restaurantes.

“Estuvimos aquí casi una semana sin dormir”, dijo Eni Verdejo Monteiro, la propietaria de mediana edad de Lanches da Tia, una tienda de sándwiches en la calle de la tienda de suministros de oficina de Rambo.

Cuando el agua ingresó a las instalaciones de Monteiro y se cortó la electricidad, ella y su esposo descubrieron que no había forma de cerrar la gran puerta de metal en el frente de su restaurante. Por temor a los saqueadores, decidieron quedarse.

Tenían razón al estar alerta. Decenas de personas fueron arrestadas y encarceladas en las primeras semanas de las inundaciones después de intentar irrumpir y robar en hogares y negocios desprotegidos. Sólo en la ciudad de Eldorado do Sul, se robaron 6 millones de dólares en equipos y productos durante allanamientos en 17 negocios.

“Nuestro hijo estaba preocupado”, recuerda Monteiro. “No teníamos celular, porque se quedó sin baterías. No tuvimos ningún contacto con nadie. Sin electricidad. Y lo único que se oía eran los helicópteros y la gente gritando pidiendo ayuda. No hay forma de describirlo”.

Al igual que Rambo y su marido, Monteiro y su familia ahora están tratando de recomponerse.

“Tenemos que hablar mucho de las cosas”, dijo el marido de Monteiro, Joao Batista Coelho. “Vamos a recibir un golpe en los próximos dos o tres meses. Todo será una pérdida. No tenemos ingresos. Perdimos nuestro refrigerador, estufa, gabinetes y mostrador”.

Y tienen que pagar alquiler. “El futuro es oscuro”, dijo Coelho, conteniendo las lágrimas. “Pero no podemos simplemente rendirnos”.

João Batista Coelho, derecha, y su esposa Eni Verdejo Monteiro luchan por sobrevivir sin los ingresos de su tienda de sándwiches (Michael Fox/Al Jazeera)

Los funcionarios estatales han dicho que la tragedia de las inundaciones fue el peor desastre climático en la historia del sur de Brasil. Los expertos creen que los costos de reconstrucción en el estado de Rio Grande do Sul, en el extremo sur de Brasil, podrían ascender a unos 4.000 millones de dólares. Más del 90 por ciento de los municipios del estado se vieron afectados: 2,3 millones de personas.

La escala del área afectada es enorme. Rio Grande do Sul es más grande que el tamaño del Reino Unido. Seiscientas mil personas fueron expulsadas de sus hogares. Cincuenta mil personas siguen en refugios. Los escombros cubren las calles de ciudades de todo el estado, mientras los residentes limpian sus posesiones que alguna vez fueron preciadas y esperan que los equipos de limpieza de la ciudad las recojan.

Algunas zonas se han visto más afectadas que otras. Secciones enteras de ciudades en las montañas al norte y al oeste de Porto Alegre fueron arrasadas por ríos inundados, que se llevaron casas, tiendas y negocios.

La localidad de Arroio do Meio fue una de las más afectadas. El presidente de Brasil, Luiz Inácio Lula da Silva, la visitó la semana pasada y caminó con los residentes por manzanas de la ciudad que ya no existían, arrasadas por las inundaciones.

En la capital del estado, la devastación se resume mejor como una historia de dos ciudades. Las zonas bajas cercanas al río, incluido el ayuntamiento y el centro histórico de la ciudad, quedaron inundadas como nunca antes. Mientras tanto, algunos barrios más arriba en las laderas parecían continuar como de costumbre, excepto que la electricidad y el agua fueron cortados durante varios días debido a que las bombas y la red eléctrica se desconectaron.

Ahora la ciudad está resurgiendo, pero es un proceso lento. Se espera que el Aeropuerto Internacional de Porto Alegre permanezca cerrado hasta fin de año. Hasta la semana pasada, los barrios de Humaita, Sarandí e Ilhas seguían bajo el agua.

El presidente Lula ha prometido 10.000 millones de dólares para la recuperación del estado. El Nuevo Banco de Desarrollo (anteriormente conocido como Banco de Desarrollo BRICS, establecido por los estados BRICS y dirigido por la ex presidenta brasileña Dilma Rousseff) ha prometido otros mil millones de dólares.

Sin embargo, hará falta tiempo para que comience la reconstrucción. Las continuas lluvias, los fuertes vientos y la frágil infraestructura han ralentizado los esfuerzos de recuperación.

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