Los líderes empresariales de Maine expresaron el jueves serias preocupaciones sobre cómo funcionaría en el estado un nuevo sistema de licencia familiar y médica remunerada.

Northern Light Health dijo que las reglas propuestas por el Departamento de Trabajo del estado requerirían que el sistema hospitalario pagara $16 millones al sistema, a pesar de que ya brindan un beneficio similar.

Y los empleadores más pequeños, incluidos los propietarios de restaurantes y cervecerías, dijeron que la industria hotelera aún no se ha recuperado de la pandemia de COVID-19 y no puede absorber las ausencias prolongadas de los empleados.

Los comentarios se produjeron durante una mesa redonda organizada por la Cámara de Comercio del Estado de Maine antes de una audiencia pública el lunes sobre las reglas propuestas para implementar el sistema.

El director ejecutivo de la Cámara, Patrick Woodcock, calificó las reglas como “una de las regulaciones más importantes en décadas para las leyes laborales del estado y, en última instancia, para nuestros empleados y empleadores”.

El nuevo sistema se convirtió en ley en julio de 2023, lo que convirtió a Maine en el decimotercer estado en establecer un programa.

Los trabajadores de los sectores público y privado tendrán derecho a 12 semanas de tiempo libre remunerado por motivos familiares o médicos, incluida la enfermedad, para cuidar a un familiar o por el nacimiento de un hijo, según el departamento de trabajo.

Las contribuciones de nómina para apoyar el programa comenzarán en enero de 2025, y es probable que los beneficios comiencen en mayo de 2026.

La mayoría de los trabajadores que están de licencia ganarán el 90% de su salario regular, mientras que aquellos con ingresos más altos recibirán el 66% de su salario.

La ley estatal exige que las empresas con 15 o más empleados aporten el 1% de los salarios al sistema, la mitad pagada por el trabajador y la otra mitad por la empresa. Aquellos con menos de 15 empleados pueden deducir la mitad del monto de los trabajadores, pero no están obligados a hacer una contrapartida de la empresa.

Cuando firmó el proyecto de ley para proporcionar $25 millones en fondos iniciales, la gobernadora Janet Mills promocionó el sistema como un apoyo necesario para los trabajadores de Maine.

“Hará que sea más fácil para las personas equilibrar el trabajo con los desafíos inesperados de la vida, como cuidar a un niño enfermo o a un padre anciano”, dijo Mills.

Woodcock dijo que la comunidad empresarial quiere colaborar para que el sistema funcione, pero que las reglas propuestas son insostenibles.

Un área de preocupación es que las reglas propuestas requieren que las empresas que ya ofrecen sus propios beneficios de licencia familiar y médica remunerada paguen a partir de enero, incluso si no tienen intención de participar en el sistema.

“No podrán evitar estos nuevos impuestos y sus empleados no podrán evitar estos nuevos impuestos”, afirmó.

Las reglas permiten a las empresas solicitar una exención en enero de 2026, pero establecen que las exenciones no pueden entrar en vigor antes del 1 de abril de 2026.

Dijo que sistemas similares en Massachusetts y Connecticut permitieron a las empresas optar por no participar desde el principio.

Jill Moses, propietaria de Three Dollar Deweys en Portland, habla sobre sus preocupaciones con un nuevo programa de licencia familiar y médica remunerada durante una mesa redonda por Zoom el jueves. (Captura de pantalla vía Spectrum News)

Otra preocupación es que dependerá de los empleadores demostrar que tienen dificultades excesivas si alguien toma una licencia prolongada, dijo.

Paul Bolin, vicepresidente senior de Northern Light Health, dijo que el sistema hospitalario ya ofrece beneficios que van más allá de lo requerido por la ley. Dijo que durante el proceso legislativo le quedó claro que las empresas que ya ofrecen el mismo beneficio podrían optar por no participar.

Tal como están redactadas actualmente, las reglas le costarán a Northern Light Health $1 millón al mes, lo que suma $16 millones hasta que puedan recibir una exención, dijo.

“Los beneficios deberían ser financiados por las empresas y el personal que los utilizan y no por aquellos que no”, dijo.

El propietario de Shipyard Brewing, Fred Forsley, que también es propietario de Sea Dog Brewing and Inn en Peaks Island, dijo que su empresa no ofrece actualmente un beneficio de licencia remunerada.

Pero subrayó que el sector de la restauración es diferente a otros negocios, sobre todo porque, por lo general, sólo son rentables durante los meses de verano.

“Esto es inviable para el negocio de la restauración”, afirmó. “Sería catastrófico. Estamos desabastecidos de empleados en cada una de nuestras ubicaciones”.

Dijo que los restaurantes no se han recuperado de la pandemia y que mucha gente no entiende que las empresas y los trabajadores tendrán que empezar a pagar al sistema a partir de enero.

“Alguien necesita pensar en lo que la pandemia le hizo al negocio de los restaurantes”, dijo, señalando que la mayoría de los restaurantes solo tienen entre un 70% y un 80% de personal.

Jill Moses, propietaria de Three Dollar Deweys y Saltwater Grille, se hizo eco de muchos de esos comentarios y dijo que muchos trabajadores no tienen idea de que se descontará dinero de sus cheques a partir del próximo año.

A medida que el programa avance, los trabajadores y las empresas que los emplean tendrán que pagar durante 16 meses antes de que se puedan pagar los beneficios.

“El costo de vida en Maine ha aumentado”, dijo. “Los comestibles, el cuidado de los niños, todo ha aumentado. ¿Y para agregar esto? La gente ya está al límite”.

Y aunque los empleadores deberán mantener los trabajos en los libros para aquellos que están de licencia, en un lugar como la cocina de un restaurante, es imposible que todos los demás cubran los turnos, dijo.

“Tenemos que tener una cocina con personal”, dijo Moses. “Eso es muy difícil, ya que no hay tres meses de descanso en el verano”.

El Departamento de Trabajo de Maine celebrará una audiencia pública sobre las reglas propuestas el lunes a las 9 am en la sala Frances Perkins del departamento en 45 Commerce Drive. Todos los comentarios deben enviarse al departamento antes del 8 de julio.

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