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El presidente de los Estados Unidos, Joe Biden, pronuncia un discurso sobre la economía estadounidense en Auburn Manufacturing, en Auburn, Maine, el 28 de julio de 2023.JONATHAN ERNST/Reuters

El presidente estadounidense, Joe Biden, no puede señalar que no faltan buenas noticias económicas. La inflación ha bajado un 60 por ciento desde su punto máximo. Para muchos trabajadores, los salarios están creciendo más rápido que los precios. Los empleos abundan, en lo que los economistas han llamado el mercado laboral más fuerte desde la década de 1950. Las acciones están coqueteando con máximos históricos. Mientras tanto, los precios del gas han bajado más de una cuarta parte desde su máximo de 2022.

Todo esto suena como un mensaje optimista para señor biden mientras busca la reelección.

Pero cuando la Casa Blanca intenta exponer ese argumento a los votantes, Kerry O'Neal Costanzo escucha algo diferente.

“Me están diciendo que no me duele. Y eso no me gusta”, dijo. Para O'Neal Costanzo y su esposo, arizonenses que poseen una tienda en línea que vende productos de temática irlandesa y celta, el negocio no ha ido bien. Familiares y amigos también hablan de sus luchas.

“Nuestra economía está pésima y así ha sido durante tres años y medio”, dijo.

La brecha entre las alegres estadísticas económicas del país y la forma en que votantes como O'Neal Costanzo perciben su propia situación constituye una de las contradicciones más importantes de la política estadounidense actual.

Según la mayoría de los indicadores, a Estados Unidos le está yendo bien. Pero, según encuestas de opinión recientes, la mayoría de los estadounidenses cree que la economía se está contrayendo y ha caído en recesión (no es así). Y casi la mitad piensa que el desempleo está en su punto más alto en 50 años (está cerca de su punto más bajo en décadas).

El mes pasado, una encuesta de seis estados en disputa realizada por The New York Times, The Philadelphia Inquirer y Siena College encontró que en los seis –Arizona, Michigan, Wisconsin, Georgia, Nevada y Pensilvania– la economía es el tema más decisivo para votantes registrados; En todos los países excepto Wisconsin, la mayoría calificó el estado de la economía como “malo”.

Las legiones de escépticos económicos han creado un terreno fértil para Donald Trump, que ha tratado de obtener apoyo del descontento. Cuando era presidente, “no teníamos inflación”, dijo en un mitin en Phoenix esta semana. “Y ahora estás sufriendo con números que nadie ha visto antes”.

En 2022, la inflación estadounidense se disparó al 8 por ciento. La inflación anual ha excedido esa cifra siete veces solo en la vida de Trump, incluido el año de su nacimiento.

Pero las dificultades de los últimos años han dado lugar a una política potente. Más de la mitad de los estadounidenses dicen que estaban mejor económicamente con Trump que con Biden. Las encuestas de opinión muestran que el expresidente también disfruta de un mayor nivel de fe entre los adultos estadounidenses en su capacidad para hacer lo correcto para la economía.

“Los demócratas tienen un trabajo realmente serio que hacer sobre cómo abordar algunos de esos temas”, dijo Stacy Pearson, estratega demócrata en Arizona.

Parte del problema, dijo, es que para muchas personas la pandemia proporcionó un impulso financiero que ha hecho que los años siguientes sean aún peores. Las familias recibieron transferencias de efectivo del gobierno federal. Trabajar desde casa disminuyó el gasto en desplazamientos y otros gastos. En 2020 y 2021, la tasa de ahorro personal de Estados Unidos saltó a niveles no vistos en décadas.

“Hay todo un grupo de personas que por primera vez en su vida adulta tuvieron un respiro”, dijo la Sra. Pearson. “Insultamos a las personas cuando les decimos que hoy están mejor”. Su consejo: recordar a los votantes que fueron los líderes demócratas en el Congreso quienes abogaron por los paquetes de gasto sin precedentes que sustentaron esos sentimientos de seguridad financiera.

“Sólo necesitamos apropiarnos de algunas de las políticas que llevaron a que la gente estuviera mejor financieramente hace cuatro años”, dijo.

Puede que ese no sea un mensaje fácil de comunicar. La Ley de Ayuda, Alivio y Seguridad Económica por el Coronavirus, que autorizó el envío de 300.000 millones de dólares en transferencias a muchos estadounidenses individuales, fue firmada por Trump, y gran parte de su efectivo se distribuyó mientras era presidente.

Cualquier mensaje de este tipo probablemente también se vea ensombrecido por la forma en que la gente está experimentando la economía hoy en día: una cuestión tanto de psicología como de política.

“En general, la gente responde con más fuerza a las pérdidas que a las ganancias”, dijo Yoel Inbar, director del Laboratorio de Moralidad, Afecto y Política de la Universidad de Toronto. Eso significa que es probable que una factura de comestibles más cara se sienta más profundamente que un aumento salarial.

“Piense en la inflación como si fuera una pérdida. Vas a reaccionar más ante eso que ante la ganancia financiera equivalente”, añadió.

No ayuda que la inflación sea simplemente una medida de una tasa de cambio. Incluso si se desacelera, los aumentos anteriores se mantienen. Es posible que los precios estén aumentando ahora a un ritmo mucho más modesto, pero esos pequeños aumentos se suman a los aumentos de los últimos años que, en conjunto, superan el 17 por ciento.

Las perspectivas de las personas también tienden a estar fuertemente determinadas por lo que los académicos llaman “prominencia”.

“Es cuánto la gente nota las cosas. Y la inflación es muy notoria. Es cada vez que vas al supermercado”, dijo el profesor Inbar.

Ese sentimiento de malestar está impulsando el cambio político de muchas maneras. Para O'Neal Costanzo, esto ha impulsado a su familia a involucrarse aún más en la política. Su esposo, Andrew Costanzo, se postula como republicano para la Cámara de Representantes del estado. “Es simplemente ridículo el estado en el que se encuentra nuestro país”, dijo.

La infelicidad económica también está impulsando cambios en la autopercepción. Los tejanos, por ejemplo, durante mucho tiempo se consideraron económicamente excepcionales: el llamado milagro de Texas. No más. Investigación realizada por el El Proyecto de Política de Texas de la Universidad de Texas en Austin muestra que la mayoría de las personas en el estado ahora se consideran a sí mismas en peor situación que otros.

De hecho, Texas, que Trump ganó cómodamente en las últimas dos elecciones, es uno de los cinco estados que disfrutan de un desempeño mejor que el promedio en empleos, ingresos, crecimiento económico general y precios de la gasolina, encontró un análisis reciente de ABC.

Pero en política, la forma en que los tejanos –y muchos otros estadounidenses– perciben su propio bienestar es importante.

“El sentimiento hacia la economía es una de las características fundamentales de todo elecciones presidenciales”, dijo Joshua Blank, director de investigación del Texas Politics Project.

“Cuando la gente te dice repetidamente que la economía no es buena, en algún momento tienes que creerles”, dijo. Y por el momento, “a mucha gente no le sienta bien esta economía”.

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